¿Qué es una emoción? Teorías explicadas

Sin emociones, el tiempo es solo un reloj que corre, porque las emociones tienen una fuerza increíblemente poderosa  en el comportamiento humano. Las emociones fuertes pueden provocar acciones que normalmente no se realizarían. Pero, ¿qué son exactamente las emociones? ¿Qué desencadena estas reacciones?

Otro dato curioso acerca de las emociones es que la buena gestión de ellas tiene mucho que ver con la empatía, las relaciones personales e incluso la inteligencia. Si quieres medir tu inteligencia emocional te animamos a realizar este test: Inteligencia emocional tests.

En este artículo vamos a resumir brevemente algunas de las principales teorías de las emociones que han sido propuestas por investigadores, filósofos y psicólogos.

Definición de emoción

La emoción se entiende como el conjunto de reacciones orgánicas que experimenta un individuo al responder a determinados estímulos externos que le permiten adaptarse a una situación con respecto a una persona, un objeto, un lugar, entre otros. La palabra emoción proviene del latín Emotion, que significa «movimiento», «impulso».

La emoción se caracteriza por ser una alteración del estado de ánimo de corta duración, pero de mayor intensidad que una sensación. Por otro lado, los sentimientos son consecuencia de las emociones, por lo que son más duraderos y pueden verbalizarse.

Las emociones son la causa de diversas reacciones orgánicas que pueden ser fisiológicas, psicológicas o conductuales, es decir, son reacciones que pueden ser tanto innatas como influenciadas por experiencias o conocimientos previos.

Estas reacciones orgánicas que generan emociones están controladas por el sistema límbico, formado por diversas estructuras cerebrales que controlan las respuestas fisiológicas. Sin embargo, una emoción también puede producir un comportamiento que se puede aprender de antemano, como una expresión facial.

Además, Charles Darwin especuló que las expresiones faciales expresan diversas emociones que, en general, son muy similares en todos los seres humanos. También estableció que los comportamientos emocionales evolucionan en función de sus posturas o movimientos.

Por otro lado, existen otras teorías sobre la emoción también enmarcadas en la fisiología, psicología o comportamiento de humanos y animales. Entre las teorías más importantes se encuentran las elaboradas por James-Lange, Cannon-Bard, Schachter-Singer, James Papez, entre otros.

Sin embargo, también hay que recordar la neurociencia afectiva, término dado por JA Panksepp, que es una rama de la neurociencia que se encarga del estudio de los componentes neurológicos de las emociones, los procesos afectivos y el estado de ánimo en humanos y en los animales.

¿Qué son las emociones en psicología?

David G Meyers
David G. Meyers

Las emociones en psicología a menudo se definen como un estado complejo de sentimientos que resultan en cambios físicos y psicológicos que afectan el pensamiento y el comportamiento. La emoción se asocia con una serie de fenómenos psicológicos que incluyen temperamento, personalidad, estado de ánimo y motivación. Según el autor David G. Meyers, la emoción humana implica «excitación fisiológica, comportamiento expresivo y experiencia consciente».

Las teorías sobre las emociones

Las principales teorías se pueden agrupar en tres categorías principales: fisiológicas, neurológicas y cognitivas.

  • Las teorías fisiológicas sugieren que las respuestas dentro de nuestro cuerpo son responsables de los sentimientos.
  • Las teorías neurológicas proponen que la actividad dentro del cerebro conduce a respuestas emocionales.
  • Las teorías cognitivas sostienen que los pensamientos y otras actividades mentales juegan un papel esencial en la formación de estados emocionales.

La teoría de James-Lange

William James & Carl Lange
William James & Carl Lange

La teoría de James-Lange es uno de los ejemplos más conocidos de teoría fisiológica de las emociones. El psicólogo William James y el fisiólogo Carl Lange, independientemente el uno del otro, propusieron teorías similares sobre la emoción. Ambos querían desafiar lo que llamaron la teoría del sentido común de que cuando a alguien se le pregunta «¿por qué lloras?» responde: “porque estoy triste”.

Esta respuesta implica la creencia de que las sensaciones son lo primero, que, a su vez, produce los aspectos fisiológicos y expresivos de la emoción. Según James y Lange, debemos combatir la teoría del sentido común, ya que no lloramos porque estamos tristes, sino que nos sentimos tristes porque lloramos, no temblamos porque tenemos miedo, sino que sentimos miedo porque estamos temblando o el corazón no late más rápido porque estamos enojados, pero estamos enojados porque el corazón late más rápido.

La reacción emocional depende de cómo se interpreten las reacciones físicas.

La teoría de Cannon-Bard

Walter Canon & Philip Bard
Walter Canon & Philip Bard

Walter Cannon en 1927, publicó una crítica de la teoría de James-Lange que convenció a muchos psicólogos de que era una teoría insostenible. Cannon señaló que la investigación no había demostrado de ninguna manera que la emoción esté acompañada de un solo evento fisiológico porque el mismo estado general de activación del sistema nervioso simpático está presente en muchas emociones diferentes.

Por ejemplo, los estados viscerales que acompañan al miedo y la ira son exactamente los mismos que se asocian con los sentimientos de frío y fiebre. Por lo tanto, no parece posible que las modificaciones fisiológicas en los órganos viscerales provoquen estados emocionales diferenciados reconocibles.

Esta hipótesis fue posteriormente elaborada por Philip Bard (1929), según el cual el tálamo juega un papel fundamental en la experiencia emocional. Para Cannon y Bard (teoría de Cannon-Bard), los impulsos nerviosos que transmiten información sensorial se retransmiten a través del tálamo, al recibir esta entrada hacia arriba desde la corteza (provocando una experiencia emocional subjetiva) y hacia abajo a los músculos, glándulas y órganos viscerales (produciendo cambios fisiológicos).

La teoría de Schachter-Singer

También conocida como la teoría de la emoción de dos factores, la teoría de Schachter-Singer es un ejemplo de una teoría cognitiva de la emoción. Esta teoría sugiere que la excitación fisiológica ocurre primero, y luego el individuo debe identificar la razón de esta excitación para experimentarla y etiquetarla como emoción.

¿Los procesos cognitivos o emocionales son lo primero?

En los últimos años se han adelantado dos teorías sobre las experiencias emocionales normales, teorías que prestan relativamente poca atención al papel de las modificaciones biológicas y la activación fisiológica. La controversia actualmente se centra en qué viene primero, si la evaluación cognitiva o las sensaciones subjetivas.

Según la teoría de la evaluación cognitiva, la secuencia de eventos involucra primero un estímulo, luego un pensamiento, para llevar a la experiencia simultánea de una respuesta fisiológica y una emoción. Por ejemplo, si encuentras un gran jabalí en el bosque, inmediatamente te das cuenta de que podrías estar en gran peligro. Aquí viene la experiencia emocional, es decir, la del miedo y las reacciones físicas asociadas con la reacción de lucha o huida.

¿Cuáles son las principales emociones?

Para finalizar, un pequeño mapa de las emociones humanas. Partimos de los dos tipos principales:

  • Las emociones centrales.
  • Las emociones complejas.

Los fundamentos también se denominan emociones primarias, ya que ocurren en los períodos iniciales de la vida humana y nos unen a muchas otras especies animales. El recién nacido muestra tres emociones fundamentales que se definen como «innatas»:

  • Temor.
  • Amor.
  • Ira.

Dentro de los primeros cinco años de vida, manifiesta otras emociones fundamentales como:

  • Vergüenza.
  • Ansiedad.
  • Celos.
  • Envidia.

Lista de emociones primarias

  • Ira: generada por la frustración y puede manifestarse a través de la agresión.
  • Miedo: es una emoción dominada por el instinto, tiene como objetivo la supervivencia del sujeto en una situación de peligro
  • Tristeza: se origina como consecuencia de una pérdida o de un objetivo incumplido.
  • Alegría: es un sentimiento positivo de quien cree que todos sus deseos están satisfechos.
  • Sorpresa: se origina en un evento inesperado, seguido de miedo o alegría.
  • Espera.
  • Disgusto: respuesta repulsiva caracterizada por una expresión facial específica de esta emoción.
  • Aceptación.

Emociones complejas (secundarias)

Son la combinación de una emoción primaria o más y se desarrollan con el crecimiento de la interacción individual y social:

  • Envidia.
  • Vergüenza.
  • Ansiedad.
  • Renuncia.
  • Celos.
  • Esperanza.
  • Perdón.
  • Nostalgia.
  • Remordimiento.
  • Decepción.

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Rafael Aragón Arróniz

Psicólogo, sexólogo y director de Ciberpsique, un proyecto creado con la intención y MOTIVACIÓN de ofrecer un contenido de calidad sobre cualquier tema relacionado con la psicología, la salud mental y las ciencias de la salud.